Japón entonces, China ahora

En la década de 1980, Japón fue presentado como la mayor amenaza económica para los Estados Unidos, y las denuncias de robo de propiedad intelectual eran solo una parte de la difamación de los estadounidenses. Treinta años después, los estadounidenses han convertido a China en el villano cuando, como hace tres décadas, deberían estar mirándose directamente al espejo.

«Cuando los gobiernos permiten la falsificación o copia de productos estadounidenses, está robando nuestro futuro y ya no es libre comercio”. Así lo dijo el presidente de los EEUU, Ronald Reagan, al comentar sobre Japón después de que se celebrara el Acuerdo de Plaza en septiembre de 1985. Se parece, en muchos aspectos, a una nueva versión de esta película de la década de 1980, pero con una estrella de televisión de la realidad que reemplaza a una estrella de cine de Hollywood en el papel principal presidencial, y con un nuevo villano en lugar de Japón.

En la década de 1980, Japón fue representado como la mayor amenaza económica de los Estados Unidos, no solo por las denuncias de robo de propiedad intelectual, sino también por las preocupaciones sobre la manipulación de la moneda, la política industrial patrocinada por el Estado, el ahuecamiento de la manufactura de los Estados Unidos y un gran tamaño bilateral de  déficit comercial. En su enfrentamiento con los EEUU, Japón finalmente parpadeó, pero pagó un alto precio por hacerlo: casi tres décadas «perdidas» de estancamiento económico y deflación. Hoy, la misma trama presenta a China.

A pesar del mercantilismo objetable de ambos países, Japón y China tenían algo más en común: se convirtieron en víctimas del desafortunado hábito de Estados Unidos de convertir a otros en el chivo expiatorio de sus propios problemas económicos. Al igual que Japón atacado en la década de 1980 China, atacado hoy, es una consecuencia de los desequilibrios macroeconómicos cada vez más insidiosos de Estados Unidos. En ambos casos, un déficit dramático en el ahorro interno de los EEUU generó grandes déficits en cuenta corriente y comercio, preparando el escenario para las batallas, con 30 años de diferencia, con los dos gigantes económicos de Asia.

Ronald Reagan

Cuando Reagan asumió el cargo en enero de 1981, la tasa neta de ahorro interno era del 7,8% del ingreso nacional, y la cuenta corriente estaba básicamente equilibrada. En dos años y medio, cortesía de los recortes impositivos muy populares de Reagan, la tasa de ahorro interno se había desplomado a 3,7%, y la cuenta corriente y los saldos del comercio de mercancías se convirtieron en déficit perpetuo. En este importante aspecto, el llamado problema comercial de los Estados Unidos fue en gran medida de su propia creación.

Sin embargo, la administración Reagan estaba en negación. Hubo poca o ninguna apreciación del vínculo entre ahorro y desequilibrios comerciales. En cambio, la culpa se atribuyó a Japón, que representó el 42% de los déficits comerciales de bienes de Estados Unidos en la primera mitad de los años ochenta. El ataque a Japón cobró vida propia con una amplia gama de reclamos sobre prácticas comerciales desleales e ilegales. Liderando el cargo en ese entonces, estaba un joven Representante de Comercio de los Estados Unidos llamado Robert Lighthizer.

Trump y Xi

Avancemos unos 30 años y las similitudes son dolorosamente evidentes. A diferencia de Reagan, el presidente Donald Trump no heredó una economía de los Estados Unidos con una amplia reserva de ahorros. Cuando Trump asumió el cargo en enero de 2017, la tasa neta de ahorro interno era solo del 3%, muy por debajo de la mitad de la tasa al comienzo de la era Reagan. Pero, al igual que su predecesor, quien se enojó con elocuencia de una nueva «mañana en Estados Unidos», Trump también optó por grandes recortes de impuestos, esta vez para «hacer que Estados Unidos vuelva a ser grande».

El resultado fue una ampliación predecible del déficit del presupuesto federal, que compensó con creces el aumento cíclico del ahorro privado que normalmente acompaña a una expansión económica en proceso de maduración. Como resultado, la tasa de ahorro interno neto en realidad se redujo a 2,8% del ingreso nacional a fines de 2018, manteniendo los saldos internacionales de Estados Unidos en rojo, con el déficit en cuenta corriente del 2,6% del PIB y la brecha del comercio de mercancías en 4,5% A finales de 2018.

Donald Trump y Xi Jinping

Y ahí es donde China asume el papel que jugó Japón en los años ochenta. En la superficie, la amenaza parece más grave. Después de todo, China representó el 48% del déficit del comercio de mercancías de EEUU en 2018, en comparación con la participación del 42% de Japón en la primera mitad de los años ochenta. Pero la comparación está distorsionada por las cadenas de suministro globales, que básicamente no existían en los años ochenta. Los datos de la OCDE y de la Organización Mundial de Comercio sugieren que alrededor del 35-40% del déficit comercial bilateral entre Estados Unidos y China refleja insumos hechos fuera de China pero ensamblados y enviados a Estados Unidos desde China. Eso significa que la porción hecha en China del déficit comercial actual de Estados Unidos es en realidad más pequeña que la participación de Japón en los años ochenta.

Al igual que el ataque a Japón de la década de 1980, el brote de hoy del ataque a China se ha eliminado del contexto macroeconómico más amplio de Estados Unidos. Ese es un grave error. Sin aumentar el ahorro nacional, altamente improbable bajo la trayectoria actual del presupuesto estadounidense, el comercio simplemente se desplazará de China a otros socios comerciales de Estados Unidos. Con esta desviación del comercio que probablemente migre a plataformas de mayor costo en todo el mundo, los consumidores estadounidenses se verán afectados por el equivalente funcional de un aumento de impuestos.

Robert Lighthizer y Donald Trump

Irónicamente, Trump ha convocado al mismo Robert Lighthizer, veterano de las batallas comerciales de Japón de la década de 1980, para liderar la carga contra China. Desafortunadamente, Lighthizer parece tan despistado sobre el argumento macro hoy como lo era en aquel entonces.

En ambos episodios, los Estados Unidos estaban en negación, al borde de la ilusión. Aprovechando el cálido resplandor de la economía del lado de la oferta no probada, especialmente la teoría de que los recortes de impuestos serían autofinanciados, el gobierno de Reagan no pudo apreciar los vínculos entre el aumento del presupuesto y los déficit comerciales. Hoy día, el poder seductor de las bajas tasas de interés, junto con la última tendencia de la economía vudú, la Teoría Monetaria Moderna, es igualmente atractivo para la administración Trump y un consenso bipartidista de los pilares de China en el Congreso de los EEUU.

Las duras restricciones macroeconómicas a las que se enfrenta una economía estadounidense que se queda corta de ahorro se ignoran por una buena razón: no existe un electorado político estadounidense para reducir los déficits comerciales al reducir los déficits presupuestarios y, por lo tanto, aumentar el ahorro interno. Estados Unidos quiere tener su pastel y comérselo, con un sistema de atención médica que se traga el 18% de su PIB, el gasto en defensa que excede la suma combinada de los próximos siete presupuestos militares más grandes del mundo, y los recortes de impuestos que han reducido los ingresos del gobierno federal a 16,5% del PIB, muy por debajo del promedio de 17.4% de los últimos 50 años.

Este remake de una vieja película es desconcertante, por decir lo menos. Una vez más, a los Estados Unidos les ha resultado mucho más fácil atacar a otros, Japón entonces, China ahora, que vivir dentro de sus posibilidades. Esta vez, sin embargo, la película podría tener un final muy diferente.

Stephen S. Roach, ex presidente de Morgan Stanley Asia y economista jefe de la firma, es miembro del Instituto Jackson de Asuntos Globales de la Universidad de Yale y profesor titular de la Escuela de Administración de Yale.

2 comentarios sobre “Japón entonces, China ahora

  • el mayo 31, 2019 a las 4:38 pm
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    HOLA MIGUEL SALUDOS EXCELENTE COMENTARIO DE UN IMPERIO EN DECADENCIA Y UNA MONEDA SIN VALOR REAL FELICITACIONES POR TU SEMANARIO Y EXITOS SIEMPRE EN TU TRAYECTORIA PERIODISTICA NO DESMAYES NI TE RINDAS UN ABRAZO HERMANO EN CONTACTO .

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  • el junio 3, 2019 a las 11:50 am
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    Siempre con excelentes articulos.

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