¿Los precios del petróleo se dirigen a otro pico?

El declive en la tasa de cambio del dólar parece haber cobrado impulso, en parte porque la persona que tiene su firma en moneda estadounidense, el secretario del Tesoro, Steve Mnuchin, parece impasible ante su debilidad. Si continúa, ¿los costos de energía subirán en espiral?

El precio en la bomba de gasolina premium superó los $3 por galón en gran parte de los Estados Unidos durante las últimas semanas, lo que es sorprendente para los consumidores pero no para los analistas de los mercados mundiales de petróleo. Desde su nivel local hace dos años, el precio del petróleo se ha más que duplicado. Al igual que con cualquier mercado, donde se encuentre en este aumento de precios depende de dónde se siente.

Los precios más altos del petróleo refuerzan la fortuna de los productores en el exterior y en el país. El Fondo Monetario Internacional mejoró las perspectivas de crecimiento del PIB de los seis principales productores de petróleo que se mostraron por separado en su actualización de pronóstico de 2018, y el crecimiento proyectado del volumen de comercio mundial se elevó medio punto porcentual este año y el próximo. El aumento de los ingresos petroleros mejora la posición fiscal de la mayoría de las economías productoras, y algunos han aprovechado el apetito más fuerte de los inversores globales para emitir deuda soberana.

En los Estados Unidos, los cinco estados con las mayores ganancias en la producción de petróleo en esta década registraron un crecimiento del empleo del 2,75% en 2017, el doble del promedio nacional. Mientras tanto, el número de plataformas petrolíferas en todo el país aumentó en aproximadamente 50%.

Al mismo tiempo, una duplicación de los costos de la energía tiene un impacto significativo en los presupuestos de los hogares de los EEUU, y los costos de energía representan directamente alrededor del 6,5% del gasto del consumidor. Aún más problemático, se trata de un impuesto regresivo que desproporciona el poder de gasto discrecional de los hogares de menores ingresos. El año pasado la energía representó el 8,7% del gasto de 20% inferior de los hogares, en comparación con el 4,9% del quintil superior. Además, el grupo inferior carece de activos netos para superar los malos resultados.

Este efecto fiscal en parte subyace a la asociación robusta entre los picos en los precios mundiales del petróleo y las recesiones económicas en los Estados Unidos documentados por James Hamilton de la Universidad de California en San Diego. Los aleccionadores resultados de Hamilton muestran que, a lo largo de la historia, cada recesión fue precedida por un aumento en los precios del petróleo, y cada interrupción en el mercado petrolero pero luego de una recesión.

Pero eso no significa que debamos acurrucarnos y esperar una recesión. Como ya se señaló, el aumento del precio del petróleo se ha asociado con un aumento en el crecimiento y, mientras que los eventos que Hamilton examinó se relacionaban más con interrupciones del suministro, la historia de los últimos dos años representa una combinación de fuerzas de oferta y demanda.

Lo que es más importante, en el transcurso de este aumento en el precio de la energía, la tasa de cambio del dólar se depreció aproximadamente 10% sobre una base de ponderación comercial. Con el precio del petróleo en dólares en un mercado mundial, esto ha tenido un efecto material en los incentivos de los participantes del mercado en ambas cuchillas de las tijeras de oferta y demanda.

Un dólar más débil aumenta el poder adquisitivo de los socios comerciales de EEUU (El llamado efecto Dornbusch, llamado así por el fallecido economista del MIT Rudi Dornbusch), que en parte se extiende a la creciente demanda de energía. Los productores de petróleo no estadounidenses venden un bien denominado en dólares, pero consumen una canasta de artículos no en dólares. Para ellos, un dólar estadounidense más débil reduce el precio de las exportaciones en relación con las importaciones, por lo que restringen la oferta. Las tijeras se cierran con más demanda y menos oferta, lo que implica un mayor precio del petróleo en dólares.

El declive en la tasa de cambio del dólar parece haber cobrado impulso, en parte porque la persona que tiene su firma en moneda estadounidense, el secretario del Tesoro, Steve Mnuchin, parece impasible ante su debilidad. Si continúa, ¿podría el resultado ser un aumento en los costos de energía? Nuestra respuesta tentativa es no, por tres razones.

En primer lugar, el dólar se ha depreciado frente a la mayoría de las monedas, pero menos frente a los de importantes socios de mercados emergentes, como China.

En segundo lugar, parte del aumento en los precios del petróleo aparentemente se debe a la restricción de la oferta por parte de los miembros de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) y sus amigos de la conveniencia (particularmente Rusia). No por accidente, los precios del petróleo comenzaron su ascenso con la reducción de la producción por “OPEC +” a fines de 2016, y ahora parecen altos en comparación con otros productos industriales.

Una depreciación adicional del dólar que erosione la oferta y mejore la demanda podría cambiar eso. Arabia Saudita desea fervientemente un mercado estable y equilibrado para el petróleo antes de la venta de una participación del 5% en Saudi Aramco, la compañía petrolera nacional. Para un mercado saludable consistente con la inversión de capital a largo plazo, un precio del petróleo demasiado alto puede ser tan desafiante como uno demasiado bajo. En tales circunstancias, los funcionarios de la OPEP pueden aprovechar la oportunidad de ampliar la oferta manteniendo los precios en su canal actual.

En tercer lugar, cuando se trata de suministro, no busque exclusivamente en el extranjero. El aumento en la producción de EEUU, gracias a los avances tecnológicos en la producción de petróleo de esquisto bituminoso, ha sido impresionante.

Estados Unidos está en camino de bombear más petróleo este año que en cualquier otro momento de su historia. Sin embargo, los productores nacionales han sido moderados hasta ahora en el aumento de la oferta, según se informa debido al deseo de sus propietarios de obtener más ganancias y menos gastos de capital. Pero la tecnología de producción avanza y los precios más altos atraen.

A fin de cuentas, es probable que los efectos del shock energético en toda la economía, aunque desagradables, no descarrilen el crecimiento. Sin embargo, somos tentativos porque los mercados de productos básicos son volátiles. En un trabajo reciente con Christoph Trebesch del Instituto Kiel, contamos con más del doble de ciclos de auge y caída en los precios de los productos básicos que en los flujos de capital desde 1820. La economía mundial parece estar montando una montaña rusa.

* Carmen M. Reinhart es profesora del Sistema Financiero Internacional en la Escuela de Gobierno Kennedy de la Universidad de Harvard.

* Vincent Reinhart es economista en jefe y estratega de Inversión en BNY Mellon Asset Management North America Corporation.

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